La rivière de la Paix, d'une longueur de 1923 km, est l'un des principaux tributaires du réseau du fleuve Mackenzie. Selon Alexander Mackenzie, lorsqu'il hiverna le long de la rivière de la Paix, au cours de l'hiver 1792-1793, la rivière portrait le nom Unchaga (mot cri qui signifie « Paix ») après une entente entre les Cris et les Beaver en état de guerre survenue à Peace Point dans la partie inférieure de la rivière.

La formation de la rivière de la Paix et de ses aires tributaires a lieu il y a 10 000 à 15 000 ans lors de la fonte et du drainage du lac glaciaire Peace. Autrefois, elle était formée par la rencontre de la rivière Finlay, en provenance du nord, et de la rivière Parsnip, en provenance du sud. Vers la fin des années 1960, un barrage est construit à l'embranchement des trois rivières, leurs eaux formeront désormais le lac Williston. La rivière de la Paix part du bras est du lac, franchit les Rocheuses, puis reçoit les eaux des rivières Halfway et Beatton en provenance du nord et de la rivière Pine au sud. La rivière Smoky s'y jette vis-à-vis la ville de Peace River; à partir de là, elle bifurque abruptement vers le nord, serpentant jusqu'aux alentours de fort Vermilion, puis elle oblique vers l'est et, après avoir reçu les eaux de la rivière Wabasca, passe par le parc national Wood Buffalo et débouche enfin dans la rivière des Esclaves, qui charrie ses eaux jusqu'au fleuve Mackenzie.

Après le célèbre voyage exploratoire vers l'océan Pacifique d'Alexander Mackenzie, d'autres commerçants se rendent en amont de la rivière. Après la construction en 1788 du poste de traite Boyer, situé près du Fort Vermillion, plus de vingt postes de traite seront construits au fil des ans, dont cinq près de fort St. John. Simon Fraser établit le poste stratégique Rocky Mountain Portage House au point de départ des eaux navigables de la rivière en 1805 (aujourd'hui Hudson's Hope). La rivière demeurera une voie de transport importante pendant une grande partie du XXe siècle.

Située dans la région la plus au nord de l'Amérique du Nord, la vallée de la rivière de la Paix est fertile; elle est possède une industrie agricole de premier plan (voir Basses-terres de la rivière de la paix). La grande centrale hydroélectrique Gordon M. Shrum située près de Hudson's Hope commence à produire de l'électricité en 1968. Avec ses 2730 mégawatts, elle est la troisième centrale en importance au Canada; tout près, la centrale Peace Canyon produit de l'électricité supplémentaire. La construction des barrages suscite la controverse, particulièrement le long du delta Paix-Athabaska où ils influent grandement sur le niveau des eaux. En 1982, le delta est désigné zone humide de Ramsar; un milieu humide de première importance dans le monde.