Betty Mitchell

Bessie Mitchell, « Betty », administratrice de théâtre et professeure (Sandusky, Ohio, 4 mai 1896 -- Calgary, Alb., 10 sept. 1976). Mitchell immigre à 16 ans près d'Oyen, en Alberta, où elle vit dans une ferme avec sa mère, son frère et sa soeur, puis termine ses études secondaires par correspondance. Elle fréquente ensuite l'école normale de Calgary et enseigne dans des écoles rurales afin de payer ses cours à l'U. de l'Alberta, où elle se spécialise en botanique. Sa première apparition dans une production dramatique de l'université marque le début d'une histoire d'amour avec le théâtre, qui durera toute sa vie. Parmi les nombreuses troupes de théâtre qu'elle aide à fonder à Calgary figurent The Green Room Club (1930), the Side Door Playhouse (1932) et Workshop 14 (1944).

Quand William Aberhart, ancien directeur d'école secondaire et chef du parti du Crédit social, est élu à la tête du gouvernement de l'Alberta en 1935, il intègre les beaux-arts au programme des écoles secondaires de l'Alberta. Il s'agit d'un précédent en Amérique du Nord. Mitchell est l'une des premières à profiter de cette nouvelle politique et compte parmi les premiers professeurs d'art dramatique au secondaire.

En 1942, une représentation spéciale de Our Town, de Thornton Wilder, donnée par les élèves de Mitchell, est organisée à la Western Canada High School à l'attention de Barclay Leathem, directeur de la Cleveland Playhouse et chef du Département d'art dramatique de la Western Reserve University (Cleveland, Ohio). Leathem est extrêmement impressionné par le spectacle et recommande Mitchell pour une bourse de la Rockefeller Foundation. Avec cette bourse elle fait ses premières études officielles en théâtre et obtient une maîtrise ès arts en théâtre de la State University of Iowa en août 1944. Une bourse nationale de recherche du Cleveland Playhouse lui permet d'entreprendre une tournée aux États-Unis afin d'étudier le théâtre amateur, professionnel et le théâtre à vocation éducative.

Quand Mitchell revient à Calgary, elle constate que trois de ses anciens élèves, Kaye Grieve, Betty Valentine et Frank Glenfield, ont fondé le Workshop 14, qui doit son nom au numéro inscrit sur la porte de la salle où ils avaient leurs répétitions. Au début, elle ne travaille avec la troupe qu'à titre de conseillère, mais elle devient très vite l'une des plus efficaces directrices de l'une des meilleures troupes amateurs du Canada. Workshop 14 remporte de nombreux prix au Festival national d'art dramatique de 1949 à 1959, et un grand nombre des élèves de Mitchell ont poursuivi avec succès une carrière théâtrale.

Mitchell reçoit un doctorat honorifique en droit de l'U. de l'Alberta en 1958. En 1962, l'inauguration officielle du Betty Mitchell Theatre au Allied Arts Centre a lieu. Mitchell réalise un de ses rêves quand la première compagnie théâtrale professionnelle de Calgary est fondée, et, lorsque le Calgary Theatre s'installe dans le théâtre qui porte son nom, elle voit les efforts de toute sa vie récompensés. Un second théâtre lui est dédié en 1984 : le Betty Mitchell Theatre, dans le Southern Alberta Jubilee Auditorium. Lorsqu'en 1997-1998 la communauté du théâtre professionnelle remet pour la première fois des prix qui deviendront annuels, elle leur donne tout naturellement le nom de Betty Mitchell Awards.

Les papiers personnels de Betty Mitchell sont conservés dans les archives du Glenbow Museum, à Calgary.