Gastéropodes

Classe de MOLLUSQUES comptant plusieurs groupes d'animaux semblables à des escargots. On les trouve dans tous les milieux humides, mais la majorité des espèces sont marines. Les Gastéropodes possèdent généralement une coquille protectrice spiralée sécrétée par le manteau, un pied musculaire servant à se déplacer, une région céphalique assez bien définie portant deux organes sensoriels et une langue râpeuse couverte de minuscules dents chitineuses (la radula) pour s'alimenter. La plupart des espèces ont des branchies (ordres des Prosobranches et des Opisthobranches). Chez les espèces à poumons (ordre des Pulmonées), la cavité du manteau forme la surface d'échanges respiratoires. Les escargots terrestres communs (du genre Helix) sont comestibles et se préparent avec du beurre à l'ail assaisonné. Parmi les autres espèces comestibles de Gastéropodes, on compte les HALIOTIDES et les strombes. Les espèces d'eau douce sont particulièrement abondantes dans la région des Grands Lacs. Sous les latitudes nordiques, où les températures atteignent des extrêmes, le nombre d'espèces est réduit. Les Gastéropodes ont un mode d'alimentation varié : ils filtrent, broutent ou s'attaquent à des organismes beaucoup plus grands qu'eux (p. ex. certains nudibranches se nourrissent d'anémones de mer). Les sexes sont généralement séparés, mais les espèces telles que les crépidules (du genre Crepidula) peuvent changer de sexe au cours de leur vie : un mâle deviendra mâle-femelle et ensuite femelle.