Expositions agricoles

À l'origine, les expositions agricoles étaient sans doute des bazars et des foires. Au fil des siècles, ces rassemblements se sont éloignés quelque peu de leur vocation première et sont principalement devenus des lieux de concours pour le bétail et les produits agricoles, des occasions de présenter la nouvelle technologie agricole et de tenir des activités sociales et culturelles. Les expositions agricoles canadiennes ressemblent beaucoup aux foires agricoles de l'Angleterre et d'Écosse. La première foire nord-américaine de ce genre a eu lieu en Nouvelle-Écosse en 1765. Les foires sont un apport social et éducatif important pour la société rurale canadienne et contribuent à améliorer l'agriculture par ses concours.

Les expositions agricoles d'aujourd'hui sont très diversifiées : la majorité sont des foires qui durent un ou deux jours et présentent un échantillon représentatif des produits agricoles et de l'artisanat local. Les expositions régionales, d'une durée de trois à quatre jours, sont moins courantes, couvrent les régions desservies par plusieurs foires locales et répondent à la demande pour des événements importants offrant une plus grande compétition. Un troisième type de foire, l'exposition provinciale, présente des éléments provenant d'une zone géographique encore plus grande et tend à être plus « commerciale » étant donné que les détaillants en machinerie agricole et autres technologies agricoles présentent leur marchandise. Sur le plan interprovincial ou national, la Royal Winter Fair de Toronto, probablement l'exposition agricole la plus connue au Canada, présente un échantillonnage représentatif de l'industrie. Les autres expositions bien connues sont la Royal Manitoba Winter Fair de Brandon et le Stampede de Calgary. De grandes expositions spécialisées ont fait leur apparition tout récemment. Par exemple, plus de 1000 têtes de bétail sont exhibées à l'Agribition annuelle de la Saskatchewan et à l'Ag-Ex du Manitoba. L'Annual Farm Progress Show de Regina illustre un autre domaine de spécialisation : on y expose de l'équipement agricole valant des millions de dollars et la technologie agricole la plus moderne.

Le bétail constitue le principal produit agricole exposé dans la plupart des expositions régionales, interprovinciales ou nationales , bien que le grain, les fruits, la volaille, les animaux domestiques, les légumes, les fleurs et l'artisanat en soient des éléments importants. L'esprit de compétition qui règne dans ces événements a contribué à améliorer les croisements chez le bétail. Les spectacles de chevaux y occupent une place importante en raison de leur caractère divertissant et de la beauté des bêtes que l'on y présente. Ces spectacles sont en grande partie responsables du développement d'une vive compétition équestre à l'échelle nationale et internationale. Les exigences à propos de la conformité du bétail (p. ex. le boeuf, l'agneau, le porc) destiné au commerce évoluent au fur et à mesure que les goûts culinaires des consommateurs changent. Le porc, par exemple, a fait pendant de nombreuses années l'objet de croisements visant à produire des spécimens longs et maigres, plutôt que courts et gras, et ce, afin de répondre à la demande des consommateurs pour des aliments moins gras. Parallèlement, la taille et la race des bovins ont changé pour tenir compte de la croyance selon laquelle l'efficacité de la production passe par une croissance plus rapide chez les animaux de grande taille.

Les expositions ont joué un rôle particulier dans le développement personnel en faisant la promotion des programmes des Clubs 4-H. Le mouvement 4-H a vraiment pris son envol lorsque, au début du siècle, on a commencé à parrainer les concours de bétail pour les jeunes dans les expositions. Les expositions ne cessent d'évoluer parallèlement à la volonté du public de rester au fait des nouveaux développements en matière d'agriculture et d'alimentation, de conserver leur cote d'excellence et de profiter de l'occasion pour rencontrer des gens du même milieu. Voir aussi Exposition nationale canadienne; Enseignement agricole.